Le grand tremblement de terre en Alaska, il y a 50 ans

Le grand tremblement de terre en Alaska, il y a 50 ans

[diaporama] Alors que le soleil déclinait le 27 mars 1964, le sol gelé de l'Alaska frissonna violemment. Les grondements périodiques n'étaient pas nouveaux pour les Alaskiens – quatre tremblements de terre américains sur cinq se produisent dans l'État – mais le tremblement de terre qui a frappé à 17 h 36. l'heure locale du Vendredi Saint ne ressemblait à aucune de celles qu'ils avaient connues auparavant.

Le tremblement de terre centré à 75 miles à l'est d'Anchorage a provoqué un soulèvement et des convulsions du sol du centre-sud de l'Alaska. Les Alaskiens ont eu du mal à rester debout. Les routes se sont fissurées comme des cacahuètes brisées. Les poteaux téléphoniques se brisèrent comme des allumettes. Les arbres fouettaient si violemment que leurs cimes touchaient le sol. Des bâtiments gémissants se déformèrent. Les fortes secousses ont pulvérisé le sol en un sable mouvant qui a englouti les maisons et les voitures. [diaporama]

Le grand séisme en Alaska a duré près de cinq minutes et a enregistré une magnitude de 9,2, toujours le plus grand jamais enregistré en Amérique du Nord et juste après le séisme de magnitude 9,5 qui a frappé le Chili en 1960. Selon l'US Geological Survey (USGS), le Le tremblement de terre était aussi puissant que tous les tremblements de terre américains ultérieurs combinés et "si grand qu'il a fait sonner la Terre entière comme une cloche". À plus de 1 000 miles de là, à Seattle, la Space Needle a oscillé sous les vibrations et des enregistreurs de niveau d'eau dans tous les États, à l'exception du Rhode Island, du Delaware et du Connecticut, ont enregistré le séisme. L'eau a coulé dans des ports aussi loin que la Louisiane, où plusieurs bateaux de pêche ont chaviré en conséquence. Le magazine Life a rapporté à l'époque que le tremblement de terre contenait 400 fois l'énergie totale de toutes les bombes nucléaires jamais explosées jusqu'en 1964.

Les secousses ont laissé derrière elles une destruction de proportions vraiment sismiques. Le long de la quatrième avenue d'Anchorage, qui a chuté de 20 pieds, les sous-sols sont devenus les premiers étages. Des bâtiments se sont effondrés. Les réservoirs de gaz ont explosé. Les voies ferrées étaient pliées comme des bâtons de réglisse et tordues en nœuds. Les lignes de services publics ont été sectionnées. Le puissant tremblement de terre a même modifié de façon permanente le paysage de l'Alaska. Des levés géodésiques ont révélé qu'une grande partie de la côte sud de l'État s'est déplacée vers la mer de plus de 50 pieds. Certaines zones ont augmenté d'altitude de près de 40 pieds tandis que d'autres ont coulé de près de 10 pieds.

Aussi destructeur que fût la secousse initiale, la plus grande catastrophe a suivi quelques minutes plus tard. Le tremblement de terre qui a commencé à une douzaine de kilomètres de profondeur sous Prince William Sound a déclenché des glissements de terrain sous-marins qui ont déclenché des tsunamis catastrophiques. Une vague monstrueuse de plus de 200 pieds de haut a traversé l'inlet Valdez avant de s'écraser sur la côte de l'Alaska. Les raz de marée ont tué 31 personnes à Valdez et 25 à Chenega, soit un tiers de la population du petit village. À Seward, le tremblement de terre a fait éclater des réservoirs de pétrole qui ont été incendiés, et lorsque le tsunami est arrivé, il a créé une terrifiante vague de feu. (Après le tremblement de terre, des villes comme Seward, Valdez et Chenega ont été déplacées vers un terrain plus sûr.)

Cependant, les décès ne se sont pas limités à l'Alaska. Des tsunamis ont rayonné à partir de l'épicentre et quatre heures après le séisme initial, la mer a envahi les fronts de mer le long de la côte de l'océan Pacifique. Avec peu d'avertissement sous le couvert de l'obscurité vers minuit, des vagues de plus de 14 pieds au-dessus de la hauteur de la marée ont inondé 29 pâtés de maisons de Crescent City, en Californie, et en ont tué 11. Plus au nord, quatre campeurs sur une plage de Newport, en Oregon, ont également péri à cause des vagues. . Les tsunamis ont même causé des dégâts jusqu'à Hawaï et au Japon.

Pendant plus d'un an après le tremblement de terre dévastateur, des milliers de répliques ont secoué les nerfs à vif des Alaskiens. Rien que le premier jour, 11 répliques d'une magnitude supérieure à 6,0 ont ébranlé l'État. Selon l'USGS, le grand tremblement de terre en Alaska a causé plus de 300 millions de dollars de dégâts (2,3 milliards de dollars en 2013) et a coûté la vie à 131 personnes, dont 119 à cause des tsunamis. La rareté de la population de l'Alaska a maintenu les deux nombres bas malgré la puissance du tremblement de terre.

De la mort et de la destruction, cependant, le grand tremblement de terre en Alaska a laissé un héritage durable. Les géologues qui ont étudié le tremblement de terre ont rassemblé des tonnes de données qui ont fourni une meilleure compréhension scientifique des tremblements de terre. Les scientifiques en ont appris davantage sur la liquéfaction des sols et les raz de marée, qui ont stimulé le développement du Centre national d'alerte aux tsunamis. De plus, en 1964, la tectonique des plaques était une théorie géologique naissante selon laquelle la coquille terrestre était composée de plaques imbriquées ressemblant à un puzzle, un concept renforcé lorsqu'il a été découvert que la cause du séisme en Alaska n'était pas une rupture verticale dans un faute, mais une fente inclinée vers l'avant. Les géologues ont maintenant déterminé que la plaque du Pacifique pousse contre le continent nord-américain au rythme de 2,3 pouces par an, et lorsque la force irrésistible a finalement submergé l'objet immobile le Vendredi saint en 1964, il a glissé sous la plaque continentale et a violemment déclenché des siècles de l'énergie accumulée lors du grand tremblement de terre en Alaska.


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